Τρίτη, 1 Ιανουαρίου 2019

Οι Νέοι ορίζοντες της διαστημικής έρευνας

To (μη επανδρωμένο) διαστημόπλοιο Νέοι Ορίζοντες έστειλε σήμα στη Γη για την επιτυχημένη διέλευσή του από την Ultima Thule, το πιο απομακρυσμένο αντικείμενο που επισκέφτηκε έως τώρα ανθρώπινη κατασκευή.
Οι επιστήμονες τώρα περιμένουν εικόνες, και μια πληθώρα νέων δεδομένων για ένα μικρό, μυστηριώδες παγωμένο σώμα, τέσσερα δισεκατομμύρια μίλια από τη Γη.

Η καλλιτεχνική αυτή απεικόνιση από την NASA δείχνει το (μη επανδρωμένο) διαστημικό σκάφος Νέοι Ορίζοντες να συναντά το αντικείμενο 2014 MU69 - με το παρατσούκλι "Ultima Thule" - ένα αντικείμενο σε τροχιά της ζώνης Kuiper, ένα εκατομμύριο μίλια (1.6 δισεκατομμύρια χιλιόμετρα) πέρα από τον Πλούτωνα

Λορέλ Μέριλαντ-Τριάντα τρία λεπτά μετά τα μεσάνυχτα (00:30 Ώρα Νέας Υόρκης, 07:00 το πρωί ώρα Ελλάδας) οι επιστήμονες, και οι μηχανικοί εδώ στο Εργαστήριο Εφαρμοσμένης Φυσικής του Johns Hopkins γιόρτασαν τη στιγμή που το διαστημικό σκάφος Νέοι Ορίζοντες της NASA έκανε την πλησιέστερη προσέγγισή του σε ένα μικρό παγωμένο κόσμο που ονομάζεται "Έσχατη Θούλη" Ultima Thule.

Σχεδόν 10 ώρες αργότερα, η ομάδα του προγράμματος Νέοι Ορίζοντες, που εδρεύει στο εργαστήριο,  έλαβε τελικά επιβεβαίωση ότι το διαστημικό σκάφος είχε πράγματι κάνει ότι του είχαν ζητήσει. Στις επόμενες μέρες και τους επόμενους μήνες, οι επιστήμονες της αποστολής αναμένουν να λάβουν εικόνες του αντικειμένου Ultima Thule, καθώς  και επιστημονικά δεδομένα που θα μπορούσαν να ρίξουν φως στον τρόπο με τον οποίο σχηματίστηκε ο Ήλιος και οι πλανήτες κατά τις πρώτες μέρες του Ηλιακού μας συστήματος.

Ο S. Alan Stern, κέντρο, κύριος ερευνητής του New Horizons, περιβάλλεται από παιδιά στο εργαστήριο Εφαρμοσμένης Φυσικής του Πανεπιστημίου Johns Hopkins στο Λόρελ του Μέριλαντ, την Τρίτη.
Εικόνα:Matt Roth for The New York Times

Πρόκειται για ενα νέο θρίαμβο σε ένα ταξίδι που ξεκίνησε το 2006, πρώτα σε μια αποστολή εξερεύνησης του νάνου πλανήτη Πλούτωνα. Δεκατρία χρόνια και περισσότερα από τέσσερα δισεκατομμύρια μίλια αργότερα, οι Νέοι Ορίζοντες έδωσαν την πρώτη εικόνα στην ανθρωπότητα για ένα μακρινό αντικείμενο, το οποίο  που θα μπορούσε να παραμείνει αμετάβλητο από τις πρώτες ημέρες του Ηλιακού μας συστήματος.

Το αντικείμενο Ultima Thule, το όνομα που επέλεξε η ομάδα αποστολής για το αντικείμενο από περισσότερες από 34.000 προτάσεις, σημαίνει "πέρα από τα σύνορα του γνωστού κόσμου" (Thule προφέρεται "TOO-lee.")

Κατά τη διάρκεια της πτήσης, το διαστημικό σκάφος ήταν εκτός επικοινωνίας με τη Γη, επειδή ήταν απασχολημένο στο να κάνει επιστημονικές παρατηρήσεις. Λίγες ώρες αργότερα το σκάφος Νέοι Ορίζοντες έστρεψε την κεραία προς τη Γη. Στη συνέχεια, έστειλε μια 15λεπτη ενημέρωση σχετικά με την κατάστασή του, επιβεβαιώνοντας ότι είχε επιβιώσει από την πτήση. Το μήνυμα πήρε έξι ώρες για να ταξιδέψει τα 4,1 δισεκατομμύρια μίλια με την ταχύτητα του φωτός στη Γη. Δεν περιείχε νέες εικόνες ή δεδομένα από τη πτήση του.

Στις 10:31 π.μ. (17:00 ώρα Ελλάδας), το κέντρο επιχειρήσεων αποστολής στο Johns Hopkins επιβεβαίωσε ότι ένας ραδιοφωνικός δέκτης στη Μαδρίτη της Ισπανίας, μέρος του Deep Space Network της NASA, είχε "κλειδώσει" το σήμα από το διαστημικό σκάφος Νέοι Ορίζοντες.

"Έχουμε ένα υγιές διαστημόπλοιο", δήλωσε η Alice Bowman, διευθύντρια επιχειρήσεων αποστολών, μετά από μεθοδικό έλεγχο των συστημάτων του διαστημικού οχήματος. "Μόλις πετύχαμε την πιο μακρινή πτήση. Είμαστε έτοιμοι για τη μετάδοση της επιστημονικής εκπομπής για την Ultima Thule. "

Χειροκροτώντας και ζητοκραυγάζοντας ξέσπασε στο δωμάτιο, όπου η διάθεση ήταν ήσυχη άλλα και νευρική λίγα λεπτά νωρίτερα.

"Δεν ξέρω για σας, αλλά μου αρέσει πραγματικά αυτό το 2019 μέχρι τώρα", ανέφερε ο S. Alan Stern, κύριος ερευνητής της αποστολής, στην έναρξη μιας συνέντευξης Τύπου την Τρίτη.


Μια νέα εικόνα του αντικειμένου Ultima Thule που καταγράφηκε από το διαστημικό σκάφος Νέοι Ορίζοντες της NASA αποκαλύπτει την επιμήκη μορφή του πιο μακρινού αντικειμένου που έχει επισκεφθεί ποτέ ανθρώπινη κατασκευή. Εικόνα: JHUAPL / SWRI / NASA

Οι επιστήμονες αποκάλυψαν νέες εικόνες του αντικειμένου Ultima Thule, οι οποίες είχαν ληφθεί πριν από την διέλευσή, όταν το διαστημόπλοιο ήταν ακόμα μισό εκατομμύριο μίλια μακριά.

"Ακόμα και έτσι είναι ενα μικρό κομμάτι από ενα εικονοστοχείο ", δήλωσε ο Harold A. Weaver, Jr, ο επιστήμονας του όλου προγράμματος, "είναι ένα καλύτερο κομμάτι ενός εικονοστοχείου" (pixelated blob).

Το αντικείμενο Ultima Thule έμοιαζε με μια ασαφή κορίνα του μπόουλινγκ ή ένα φυστίκι, περίπου 22 μίλια ψηλό και 9 μίλια φαρδύ. Οι εικόνες επιλύουν επίσης ένα μυστήριο: γιατί η φωτεινότητα του Ultima Thule εμφανίστηκε αμετάβλητη καθώς πλησίαζε το διαστημικό σκάφος.


Συνήθως, σε ένα περιστρεφόμενο, ακανόνιστο αντικείμενο η φωτεινότητά του θα φαινόταν να τρεμόπαιζε, καθώς περιστρέφεται.

Αποδεικνύεται ότι η κάμερα μεγάλων αποστάσεων η οποία είναι εγκατεστημένη στο σκάφος Νέοι Ορίζοντες κοίταζε κάτω σε έναν από τους πόλους του Ultima Thule και έτσι παρατηρούσε πάντα την ίδια πλευρά του αντικειμένου που αντανακλούσε το ηλιακό φως. "Είναι σχεδόν σαν μια λεπίδα έλικα", δήλωσε ο Δρ Weaver. "Αυτό εξηγεί τα πάντα."


Οι λίγες ασαφείς εικόνες που έχουν αποσταλεί μέχρι στιγμής στη Γη δεν έχουν ακόμη διασαφηνίσει πόσο καιρό χρειάζεται ο μικρός αυτός κόσμος για να ολοκληρώσει μια πλήρη περιστροφή.


Τη Δευτέρα, οι άνθρωποι που εργάζονταν στην αποστολή είχαν εκφράσει την πεποίθηση ότι όλα είχαν πάει όπως είχαν προγραμματιστεί. "Αλλά θα σας ξεγελούσα αν δεν σας έλεγα οτι καθόμαστε πάνω σε καρφιά για να δούμε πώς θα εξελιχθεί όλο αυτό", δήλωσε ο S. Alan Stern, κύριος ερευνητής της αποστολής σε συνέντευξη Τύπου. "Έχουμε μόνο μια ευκαιρία πάνω σε αυτό."

Το πρωί της Τρίτης, ο Δρ Stern εξέφρασε μια πιο χαρούμενη διάθεση στο Twitter.


Ένα άλλο ερώτημα που δεν έχει ακόμη απαντηθεί είναι εάν το Ultima Thule μπορεί να είναι δύο μικροί κόσμοι σε στενή τροχιά γύρω το ενα από το άλλο. Οι Δρ Stern και ο Dr. Weaver είπαν ότι ήταν πιο πιθανό ότι το Ultima ήταν ένα μόνο αντικείμενο.

"Αν κάνω λάθος, θα σας πω αύριο", δήλωσε ο Δρ Stern. "Αν πρόκειται για δύο ξεχωριστά αντικείμενα, θα ήταν μια άνευ προηγουμένου κατάσταση, από την άποψη του πόσο κοντά βρίσκονται σε τροχιά μεταξύ τους. Θα ήταν θεαματικό να δούμε κάτι τέτοιο, και θα ήθελα πολύ να το δω, αλλά νομίζω ότι η υψηλότερη πιθανότητα είναι ότι πρόκειται για ένα ενιαίο σώμα. "

Το διαστημικό σκάφος έχει αρχίσει να στέλνει στη Γη για τους επιστήμονες εικόνες από τη διέλευσή του, οι οποίες θα μελετηθούν αργότερα την Τρίτη. "Μέχρι αύριο και την επόμενη μέρα, το Ultima Thule θα είναι ένας εντελώς διαφορετικός κόσμος από αυτό που βλέπουμε τώρα", δήλωσε ο Dr. Weaver.

Οι επιστήμονες θα αρχίσουν να καταγράφουν κρατήρες, να χαρτογραφούν την επιφάνεια, να αναζητούν φεγγάρια και δαχτυλίδια γύρω από το Ultima Thule και να εντοπίζουν υλικά στην επιφάνεια του. Με αυτόν τον τρόπο, ελπίζουν να κατανοήσουν καλύτερα τους χιλιάδες μικρούς κόσμους στη ζώνη του Kuiper, μια περιοχή πέρα από τον πλανήτη Ποσειδώνα η οποία είναι διάσπαρτη με παγωμένα συντρίμμια.

Επειδή το διαστημικό σκάφος είναι πολύ μακριά, θα χρειαστούν 20 μήνες για να σταλούν όλα τα δεδομένα στη Γη. Οι εικόνες υψηλής ανάλυσης που έχουν ληφθεί με την πλησιέστερη προσέγγιση του διαστημικού σκάφους δεν προγραμματίζονται να αποσταλούν στη Γη μέχρι τον Φεβρουάριο.

Οι επιστήμονες θα συνεχίσουν να μελετούν τα εισερχόμενα δεδομένα αυτή την εβδομάδα, αλλά στη συνέχεια θα κάνουν μια παύση όταν ο ήλιος βρεθεί ανάμεσα στη Γη και το διαστημικό σκάφος, εμποδίζοντας τις επικοινωνίες. Η επικοινωνία θα αποκατασταθεί και πάλι στα μέσα Ιανουαρίου.


Το προηγούμενο βράδυ, οι...γλεντζέδες στο εργαστήριο, το οποίο διαχειρίζεται την αποστολή για τη NASA, γιόρτασαν τόσο το ξεκίνημα του 2019 όσο και την ιστορική αυτή διέλευση. Εργάστηκαν για το ντεμπούτο ενός μουσικού βίντεο από τον Brian May, γνωστό ως κύριο κιθαρίστα της ροκ μπάντας Queen, αλλά και αστροφυσικό ο οποίος συνεργάστηκε με την επιστημονική ομάδα της αποστολής. Το νέο τραγούδι του Dr. May, "New Horizons", γράφτηκε για την περίπτωση κατόπιν αιτήματος του Δρ Stern.

Σύνδεσμος: https://www.youtube.com/watch?v=j3Jm5POCAj8

Ο Δρ May δήλωσε ότι ήταν αρχικά απρόθυμος όταν ο Δρ Stern του ζήτησε να συνθέσει το μουσικό αυτό κομμάτι. "Πίστευα ότι αυτό θα είναι δύσκολο, διότι δεν μπορώ να σκεφτώ τίποτα που να κάνει ομοιοκαταληξία με τις λέξεις Ultima Thule".

Το μεγαλύτερο μέρος του χρόνου του εδώ, ο Δρ May συνεργάζεται με άλλους επιστήμονες. "Δεν είμαι εδώ ως διασημότητα", δήλωσε.

Η κ. Bowman δήλωσε ότι αυτή η διέλευση του διαστημικού σκάφους ήταν διαφορετική από τη αντίστοιχη διέλευση του πάνω από τον νάνο πλανήτη του Πλούτωνα  πριν από 3,5 χρόνια, όπου η πλησιέστερη προσέγγιση συνέβη το πρωί και το διαστημικό σκάφος επικοινώνησε με τη Γη το βράδυ - όλα σε μία μέρα δουλειάς.

Αυτή τη φορά, γιόρτασαν, πήγαν στο σπίτι τους, και επέστρεψαν για δουλειά το πρωί. Ακόμα όμως δεν ξέρουν με βεβαιότητα αν η γιορτή έπιασε τόπο.

"Ήμουν πιθανώς λίγο πιο νευρικός αυτή τη φορά", είπε.


Ο Δρ Stern είπε ότι είχε μια διαφορετική εμπειρία. "Ήμουν πολύ σίγουρος για το διαστημικό σκάφος και την ομάδα μας". "Είχα ενα κανονικό πρωινό στο οποίο πηγαίνω στη εργασία μου. Επίσης, κοιμήθηκα πολύ καλά τη νύχτα

Καλλιτεχνική απεικόνιση  του παγωμένου κόσμου, γνωστού ως Ultima Thule, όπως φαίνεται στο χρονικό διέλευσης. Εικόνα:Matt Roth for The New York Times

Υπήρχε πολλή δουλειά που έπρεπε να γίνει. Από πολλές απόψεις, αυτή η διέλευση ήταν πιο δύσκολη από αυτή για τον νάνο πλανήτη Πλούτωνα το 2015, από την οποία συγκεντρώθηκε πληθώρα συναρπαστικών εικόνων και δεδομένων. Το Ultima Thule είναι περίπου το ένα-100ο της διάμετρος του Πλούτωνα και είναι πολύ πιο αμυδρό. Ενώ ο Πλούτωνας έχει μελετηθεί εδώ και δεκαετίες, το αντικείμενο Ultima Thule ανακαλύφθηκε μόλις πριν από 4,5 χρόνια από το διαστημικό τηλεσκόπιο Hubble, και κανένα από τα τηλεσκόπια στη Γη δεν κατάφερε να το εντοπίσει.

Εάν το αντικείμενο Ultima Thule δεν ήταν εκεί που οι επιστήμονες θεώρησαν οτι είναι, οι κάμερες και τα άλλα όργανα θα μπορούσαν να δείχνουν μόνο το απέραντο κενό του διαστήματος. Στην πλησιέστερη προσέγγιση του, οι Νέοι Ορίζοντες έλαβαν μια σειρά από τις περίπου 900 εικόνες υψηλής ανάλυσης για να βεβαιωθούν ότι το αντικείμενο εμφανίζεται έστω και σε λίγες από αυτές.


New Horizons Reaches Ultima Thule

NASA’s New Horizons spacecraft flew past the most distant object ever visited.

Για χρόνια, οι επιστήμονες πραγματοποίησαν επίπονες αστρονομικές μελέτες σε όλη τη Γη αναζητώντας επιπλέον ενδείξεις σχετικά με το σχήμα και την τροχιά του αντικειμένου. Το ίδιο το διαστημικό σκάφος Νέοι Ορίζοντες ήταν το πρώτο που μπόρεσε να εντοπίσει το Ultima Thule ξεκινώντας την ανίχνευση τον Αύγουστο, αν και δεν ήταν παρά ένα μικρό σημαδάκι φωτός μέχρι αυτό το Σαββατοκύριακο. Καθώς πλησίασε το διαστημικό σκάφος, οι επιστήμονες περίμεναν να δουν να εναλλάσσεται ένα ρυθμικό φωτισμό και μια μείωση στη φωτεινότητα του Ultima Thule, πράγμα που  θα αποκάλυπτε το πόσο γρήγορα περιστρέφεται. Αντίθετα, η φωτεινότητα έδειχνε να παραμείνει σταθερή όλη την ώρα.

NASA's New Horizons spacecraft is heading for a January 1 flyby of Ultima Thule, an icy object in the Kuiper Belt on the outer l

Το διαστημικό σκάφος New Horizons της NASA  ενώ κατευθύνεται προς την διέλευσή του προς το αντικείμενο Ultima Thule, ένα παγωμένο αντικείμενο στην ζώνη Kuiper στα εξωτερικά όρια του Ηλιακού μας συστήματος, και η οποία έγινε την 1η Ιανουαρίου 2019 

"Είναι πραγματικά αινιγματικό, διότι γνωρίζουμε ότι το σχήμα είναι ακανόνιστο", δήλωσε ο Δρ Stern. Τις επόμενες δύο ημέρες, η προκαταρκτική εξέταση των δεδομένων, μαζί με τις ελπίδες των επιστημόνων για το ποιες θα είναι οι πιο εντυπωσιακές εικόνες του Ultima Thule, θα σταλούν στη Γη. Θα περάσουν είκοσι μήνες πριν οι επιστήμονες έχουν μια πλήρη σειρά μετρήσεων. Και θα περιμένουν ανυπόμονα κάθε κομμάτι αυτής της ροής δεδομένων από το μακρινό αυτό διαστημικό περιηγητή.

"Είμαστε έτοιμοι να βγάλουμε την επιστήμη που κρύβει μέσα της το αντικείμενο Ultima Thule", δήλωσε ο Δρ Stern.

Αρθρογράφος: Kenneth Chang


……………….*………………..

Είναι το πρώτο άρθρο μας για εφέτος, και ευχόμαστε σε όλους...





……………….*………………..

Ενημερωθείτε για θέματα Αστρονομίας και Επιστήμης στις ομάδες μας στο Facebook:


Πηγές:



Πηγές υπάρχουν επίσης και στις παραπομπές του κειμένου (οι λέξεις με τα μπλε η κόκκινα γράμματα)

Απόδοση στα Ελληνικά : Δημήτρης Γκίκας.
 Για διορθώσεις μετάφρασης ως προς το πρότυπο κείμενο, απορίες, ή συμπληρώματα, γράψτε μας: gikasd63@hotmail.com  η αφήστε μήνυμα inbox στη Σελίδα:

 Επίσης εάν θέλετε να δημοσιευτεί στο μπλόγκ μας κάποια δική σας εργασία, άρθρο, ή paper σχετικά με την επιστήμη, αποστείλατε τα άρθρα αυτά συνοδευόμενα απαραίτητα από τη σχετική βιβλιογραφία, και την σχετική έντυπη άδεια σας για δημοσίευση στο μπλόγκ μας, στη διεύθυνση: gikasd63@hotmail.com  . Η δημοσίευση είναι εντελώς δωρεάν.

Εάν, κατά την άποψή σας, υπάρχουν επιστημονικά λάθη στο πρότυπο κείμενο η ομάδα μας δεν μπορεί να παρέμβει και να το αλλάξει χωρίς την συναίνεση του αρθρογράφου. Για οποιαδήποτε τέτοια αλλαγή επικοινωνήστε με την πηγή του άρθρου.

 Το κείμενο υπόκειται σε επικαιροποίηση αν υπάρξουν έγκυρες διορθώσεις ή νέα στοιχεία που αφορούν το θέμα του άρθρου. 

Για την ομάδα : @Aratosastronomy